Una guía de los animales más duros del mundo

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Si alguna vez has oído hablar de un «oso de agua» o un «lechón de musgo», podrías pensar que es algún tipo de pez o incluso una especie de planta acuática. Entonces, ¿qué son los tardígrados? ¿Puedes tenerlos como mascotas? ¿Y por qué tienen la reputación de ser los animales más duros del planeta?

Lea esta guía para conocer algunos datos fascinantes sobre el increíble tardígrado.

¿Qué son los tardígrados?

Los tardígrados a veces se llaman lechones de musgo u osos de agua. Son criaturas acuáticas casi microscópicas con cabezas aplanadas y cuerpos regordetes y segmentados, lo que les da una apariencia de cerdo. Los osos de agua tienen ocho patas con cuatro a ocho dígitos o garras.

A pesar de su linda apariencia, los osos de agua son prácticamente indestructibles e incluso pueden sobrevivir en el vacío del espacio.

Orígenes

Los lechones de musgo fueron descubiertos por primera vez en 1773 por el pastor alemán Johann August Ephraim Goeze, un zoólogo. Goeze apodó a las criaturas «pequeños osos de agua». Unos años más tarde, Lazzaro Spallanzani, un biólogo italiano, le dio al grupo de animales el nombre de Tardigrada, que significa «paso a paso lento», y describe la extraña forma de andar del animal.

Según el Centro de Recursos de Educación Científica de Carleton College, actualmente hay alrededor de 1300 especies de tardígrados dentro de la categoría de clasificación del filo Tardigrada.

Tomándolo lento

Tardígrado significa «ritmo lento». El nombre se usó inicialmente para describir tortugas, pero ha sido el nombre de estos pequeños animales desde 1800.

¡Indestructible!

Los tardígrados son prácticamente indestructibles y pueden sobrevivir en las condiciones más extremas. Estos notables animales pueden hacer frente a temperaturas extremadamente bajas y altas que aniquilarían rápidamente a otros organismos.

Lo crea o no, algunas especies de tardígrados pueden incluso sobrevivir a la exposición a temperaturas de -457.87 °F y hasta unos increíbles 302 °F, ¡aunque por muy poco tiempo!

¿Por qué los tardígrados son tan indestructibles?

Los cerdos de musgo tienen una forma muy inusual de asegurarse de sobrevivir en las condiciones más duras y ambientes extremos.

Para ello, los animales entran en un estado llamado criptobiosis. Durante ese estado similar a la muerte, los animales expulsan más del 95% del contenido de agua en sus cuerpos, las patas y la cabeza del tardígrado se retraen, y los animales se acurrucan en un «túnel» deshidratado.

Existen diferentes formas de criptobiosis que utilizan los osos de agua para sobrevivir, las cuales son desencadenadas por diferentes condiciones ambientales, tales como:

  • temperaturas extremas
  • congelación
  • exceso de sal
  • desecación
  • falta de oxígeno

Durante la criptobiosis, la tasa metabólica del cerdo musgo se ralentiza hasta un 0,01 % de su nivel habitual. A lo largo del estado de tun del animal, las células están protegidas del daño por una variedad de proteínas solubles en agua. Esas proteínas se conocen como proteínas desordenadas tardígradas o TDP y son exclusivas de los osos de agua.

A medida que los tardígrados expulsan el agua de sus cuerpos, las moléculas de TDP reaccionan para crear un capullo duro similar al vidrio alrededor de cada célula individual. Ese caparazón duro protege el material celular del daño, lo que permite que el tardígrado se reanime de su tun cuando las condiciones ambientales son más hospitalarias.

Longevidad

Según la investigación, los tardígrados e incluso los huevos pueden sobrevivir durante muchas décadas. En 2016, un grupo de científicos investigadores revivió con éxito un huevo tardígrado y dos tuns que habían estado en estado criptobiótico durante más de 30 años.

Incluso podría ser factible reanimar tuns que han estado inactivos durante más tiempo. En 1948, un investigador italiano supuestamente revivió un tun tardígrado de un montón de musgo deshidratado que tenía más de 120 años. Sin embargo, ese informe no tiene fundamento y, hasta el momento, nadie más ha podido repetir esa hazaña.

En algunas especies de tardígrados, la fluorescencia puede ayudar a proteger a las criaturas contra los efectos de la radiación al transformar la radiación ultravioleta potencialmente dañina en luz azul inofensiva.

¿Se pueden tener tardígrados como mascotas?

Datos de tardígrados

En teoría, algunas especies de tardígrados se pueden tener como mascotas. ¡Es posible que ya tengas una colonia de estos bichos viviendo desapercibidos en tu pecera! Sin embargo, hay muchas especies mucho más visibles de peces e invertebrados que podrías conservar. ¡La única manera de disfrutar de los osos de agua es a través de un microscopio!

Anatomía tardígrada

Los tardígrados no tienen huesos. En cambio, el cuerpo de la criatura está sostenido por un esqueleto hidrostático.

Un esqueleto hidrostático es básicamente un compartimento lleno de líquido que también se llama hemolinfa. Al igual que la sangre humana, la hemolinfa contiene nutrientes que satisfacen las necesidades del tardígrado.

Aunque los osos de agua no tienen médula espinal, sí poseen un sistema nervioso central. El cordón de señales envía señales desde el cerebro del animal al cuerpo, cumpliendo la misma función que la médula espinal de un vertebrado.

falta de circulación

El cerdo musgo no tiene sistema respiratorio ni circulatorio. Sin embargo, los cerdos de musgo tienen un sistema digestivo completo. Las criaturas respiran tomando oxígeno disuelto del agua a través de la pared de la cutícula. El cuerpo del oso de agua tiene músculos que se contraen para ayudar a la circulación, transportando los nutrientes contenidos en el esqueleto hidrostático del animal.

viendo claramente

Se cree que estos extraños animalitos solo ven en blanco y negro en lugar de en color.

¿Qué tamaño tienen los tardígrados?

Los cerdos de musgo pueden variar en tamaño de 0,002 a 0,05 pulgadas de largo, aunque generalmente no crecen más de 0,04 pulgadas de largo, según la base de datos mundial de Tardigrada. Estas pequeñas criaturas tienen solo alrededor de 1,000 células. En comparación, ¡nuestro cuerpo humano está formado por trillones y trillones de células!

¿Puedes ver los tardígrados a simple vista?

Aunque los osos de agua son animales microscópicos que se ven más comúnmente a través de un microscopio de disección de 20 a 30 aumentos, se pueden ver a simple vista.

Estas diminutas criaturas tienen aproximadamente el mismo tamaño que un período y también son translúcidas. Sin embargo, a veces puedes ver uno de estos asombrosos animalitos a simple vista si la luz es la adecuada.

Recuerda que los tardígrados se mueven muy lentamente, ¡así que tendrás mucho tiempo para verlos si puedes ver uno!

Hábitat de los tardígrados

Como puede adivinar por su nombre, los osos de agua viven en prácticamente cualquier entorno donde haya agua líquida.

Encontrarás tardígrados que viven en lagos y ríos de agua dulce, estanques e incluso en el fondo del océano. Los cerdos de musgo también pueden vivir en la película acuosa que cubre los líquenes y musgos terrestres, de ahí el otro nombre común del tardígrado.

Estas notables criaturas pueden vivir en una amplia gama de entornos. Encontrará osos de agua que sobreviven en las montañas del Himalaya en altitudes de más de 19,600 pies y profundidades de más de 15,000 pies debajo de la superficie del agua en los océanos del mundo.

Los tardígrados pueden incluso sobrevivir en el duro entorno alienígena del espacio exterior.

Tunes

Entonces, ¿cómo sobreviven los tardígrados en entornos tan duros?

Bueno, no todos los osos de agua pueden vivir en condiciones tan extremas. Sin embargo, aquellos que pueden vivir en ambientes que matarían a la mayoría de los otros animales lo hacen transformándose en una estructura esférica deshidratada llamada «tun».

Las investigaciones han demostrado que los atunes pueden tolerar temperaturas superiores a 300 °F y por debajo de unos increíbles -328 °F. Estas notables criaturas también pueden sobrevivir a la inmersión en líquidos hirviendo, a la exposición a la radiación e incluso a seis veces la presión extrema ejercida en los océanos más profundos.

¡Ese mismo estudio de investigación mostró que algunos tipos de tardígrados deshidratados en forma de tun podrían sobrevivir un viaje de diez días a la órbita terrestre baja y volver a su forma habitual después!

¡Estás despedido!

Sorprendentemente, se ha registrado que el tardígrado indestructible viaja a casi 3000 pies por segundo antes de soportar un impacto masivo de alrededor de 1,14 gigapascales de presión cuando se dispara con un arma de fuego de alta velocidad.

¡Ese hecho plantea la tentadora posibilidad de que varios miles de tuns tomados en la misión lunar israelí podrían incluso haber sobrevivido al viaje espacial después del accidente del módulo de aterrizaje Bereshit en la superficie de la luna!

¿De qué se alimentan los tardígrados?

La mayoría de las especies tardígradas se alimentan de los fluidos de las células vegetales, hongos y algas. Los cerdos de musgo usan estiletes en forma de aguja en sus piezas bucales para perforar las paredes de las células vegetales antes de aspirar el líquido del interior.

¡Algunas especies de tardígrados comen otros animales vivos, incluidos nematodos, rotíferos y otros tardígrados!

Reproducción del oso de agua

Los tardígrados adultos son asexuales o sexuales, según su especie.

Para las variedades que ponen huevos, las hembras tardígradas pueden producir alrededor de 30 huevos cada vez. A veces, los óvulos se fertilizan dentro del cuerpo de la hembra del oso de agua, dentro de la cutícula de su muda después de que el macho haya depositado su esperma. Sin embargo, los huevos a veces se pueden fertilizar mientras están adheridos al sustrato o la arena.

Otras especies de tardígrados son hermafroditas autofertilizantes que pueden reproducirse a través de la partenogénesis. La partenogénesis es un proceso mediante el cual se desarrolla un embrión tardígrado sin fertilización externa.

Período de gestación tardígrado

Los embriones tardígrados generalmente se desarrollan por completo dentro de las dos semanas posteriores a la fertilización. Sin embargo, el desarrollo del embrión puede demorar hasta 90 días, según la temperatura y la humedad del ambiente circundante.

Los cerdos de musgo juveniles no tienen una etapa larval. En cambio, los tardígrados jóvenes parecen adultos en miniatura tan pronto como nacen. La única diferencia real visible es que los juveniles tienen menos espinas y garras que los tardígrados adultos.

Los tardígrados juveniles pasan por varias etapas de crecimiento al mudar su piel externa o cutícula. Cada muda puede tardar de cinco a diez días en completarse.

¿Son los osos de agua una especie en peligro de extinción?

Los osos de agua aún no han sido evaluados por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

La UICN monitorea el estado de conservación de los hábitats naturales y los animales que viven allí. Los animales que están en peligro de extinción aparecen en la Lista Roja de la UICN, y los tardígrados no aparecen en esa lista al momento de escribir este artículo.

Eso no es sorprendente si se considera que el humilde tardígrado ha sobrevivido a las cinco extinciones masivas en la Tierra desde que aparecieron los osos de agua por primera vez hace unos quinientos millones de años.

A pesar de su naturaleza modesta y su falta de visibilidad, parece muy probable que los cerdos de musgo prosperen en nuestro planeta mucho después de que la raza humana se haya extinguido.

Pensamientos finales

Los tardígrados también se conocen como cerdos de musgo y osos de agua. Estas criaturas se pueden encontrar dondequiera que haya una gota de agua y pueden sobrevivir en las condiciones ambientales más duras, incluidas temperaturas extremas, entornos radiactivos, presión excesiva y deshidratación.

Los osos de agua han existido durante millones de años y, según los científicos, es muy probable que estén aquí en la Tierra mucho después de que la raza humana se haya ido.

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